Erik Schlenker-Goodrich

En 2014, Nuevo México fue noticia nacional cuando los científicos descubrieron una anomalía atmosférica sobre las Cuatro Esquinas: una nube de metano (gas natural) de 2,500 millas cuadradas, la más grande de este tipo en la nación. En ese momento, los datos de la industria mostraban que el desarrollo de petróleo y gas era responsable del 90 por ciento de las emisiones de metano conocidas. No obstante, durante los siguientes dos años, la industria del petróleo y el gas culpó a todas las demás fuentes de metano imaginables, negándose a asumir la responsabilidad por el "punto caliente" y sus amenazas climáticas y para la salud asociadas. Ahora, un estudio de vanguardia de la NASA respalda la tesis de que la industria del petróleo y el gas está contribuyendo poderosamente al problema del metano en Nuevo México.

La contaminación por metano en Nuevo México está fuera de control. Somos el peor estado del país en metano desperdiciado: cada año, la región de Four Corners libera el metano equivalente a seis desastres de Aliso Canyon.

La contaminación por metano crea importantes problemas de ozono y riesgos para la salud pública en las comunidades vecinas, incluido el aumento de las enfermedades respiratorias. Y como vimos recientemente con la explosión y el incendio de varios días cerca de Nageezi, este desarrollo intensivo de petróleo y gas amenaza la seguridad pública. Pero los efectos no son solo locales: los desechos de metano también afectan nuestro sistema educativo en todo el estado. La industria desperdicia más de $100 millones en metano anualmente en las tierras federales y tribales de Nuevo México, despojando al público de las regalías que podrían financiar nuestras escuelas y maestros.

No sorprende que el punto caliente provenga principalmente de la infraestructura de petróleo y gas. Como se mencionó, la industria misma informa niveles tremendos de contaminación por metano del petróleo y el gas. Esto refleja la realidad sobre el terreno: 20.000 pozos de petróleo y gas activos, miles de kilómetros de oleoductos, plantas de procesamiento y otra infraestructura industrial de petróleo y gas en la región. Pero el estudio de la NASA revela un giro inesperado: de alrededor de 250 sitios de petróleo y gas altamente contaminantes, solo 25 "súper emisores" representan más de la mitad del metano total. Esto sugiere que podemos abordar fácilmente esos "súper emisores" mientras preparamos el escenario para la acción para identificar y corregir los emisores más pequeños a través, por ejemplo, de la planificación para guiar el desarrollo antes de que ocurra.

Afortunadamente, las soluciones sensatas están a la mano. Antes de fin de año, la Oficina de Administración de Tierras de EE. UU. finalizará nuevas reglas para endurecer las prácticas industriales descuidadas y el deterioro de la infraestructura. Estas reglas, que complementan la acción de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., tienen sólidos campeones demócratas de Nuevo México: los senadores Tom Udall y Martin Heinrich, los representantes Michelle Lujan Grisham y Ben Ray Luján apoyan con entusiasmo estas medidas. Deben ser elogiados por ver a través de la cortina de humo de la industria y tomar medidas para mejorar las vidas de los nuevomexicanos, de los cuales un abrumador 73 por ciento apoya las medidas para prevenir la contaminación y el desperdicio de metano.

Sin embargo, la industria del petróleo y el gas continúa socavando su credibilidad al oponerse a estas reglas. Los apologistas de la industria ya han cuestionado el estudio de la NASA, sin reconocer que el tiempo de la obstrucción ha terminado. De hecho, es notable que de más de 475 productores de petróleo y gas en Nuevo México, solo 10 participan en el programa voluntario Natural Gas STAR de la EPA. Además, la industria se ha apresurado a perforar y fracturar el gran paisaje del Chaco, construyendo infraestructura que solo exacerba el punto caliente del metano. Esta perforación continúa a pesar del hecho de que el administrador de estas tierras, el BLM, aún tiene que completar un plan de gestión para considerar si el desarrollo es apropiado en primer lugar y, de ser así, cómo proteger la tierra, el aire, el agua y las comunidades de su impactos

Las reglas de BLM y EPA harán que ciertas compañías de petróleo y gas tomen medidas sensatas para reducir el desperdicio de metano y la contaminación en tierras públicas y tribales. Mejorarán la salud pública, garantizarán que se paguen a Nuevo México las regalías apropiadas por los recursos energéticos desarrollados en tierras públicas y tribales, y brindarán un impulso económico a las 11 empresas de nuestro estado que se especializan en la mitigación del metano, así como a las propias empresas de petróleo y gas. Nuestros líderes políticos y el público lo saben. ¿Por qué no lo hace la industria del petróleo y el gas?

Erik Schlenker-Goodrich es director ejecutivo del Western Environmental Law Center, que trabaja para salvaguardar la vida silvestre, las tierras silvestres y las comunidades del oeste estadounidense. Durante una década, ha trabajado para lograr medidas de contaminación y desechos de metano de sentido común.

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