FACTURACIÓN, Mont. – Un juez del Tribunal de Distrito de EE. UU. gobernó el lunes que la Oficina Federal de Minería de Superficie (OSM) aprobó indebidamente la expansión de la mina de carbón Bull Mountain de Signal Peak Energy, al sur de Roundup, Montana. El juez ordenó el cese inmediato de la minería en la zona. El tribunal dictaminó que OSM ilegalmente puso su "pulgar en la balanza al inflar los beneficios... mientras minimizaba sus impactos" cuando la agencia decidió aprobar esta gran expansión de la mina.

El juez Donald W. Molloy del Tribunal de Distrito de Montana dictaminó que OSM no analizó detenidamente los impactos ambientales y de salud pública de la expansión de la mina como lo exige la ley. El tribunal sostuvo que OSM ignoró el daño a las comunidades y al medio ambiente por los trenes que transportan carbón a través del noroeste del Pacífico para su exportación, y tampoco consideró los impactos climáticos de quemar los 176 millones de toneladas de carbón que la agencia permitió.

La expansión, que incluyó 176 millones de toneladas de carbón, habría convertido a Bull Mountain Mine en la mina de carbón subterránea más grande del país según la producción. Debido a que Signal Peak tenía la intención de exportar prácticamente todo el carbón, principalmente a los mercados asiáticos, la expansión también habría aumentado considerablemente el tráfico de trenes de carbón a través del oeste de Montana, Idaho y Washington, amenazando a las comunidades a lo largo de la ruta ferroviaria. De hecho, solo unas horas antes de que el tribunal emitiera su decisión, un tren de carbón descarrilado entre Heron y Noxon, arrojando 30 carros llenos de carbón al río Clark Fork. Un solo automóvil transporta aproximadamente 120 toneladas de carbón.

Esta es la segunda vez en menos de dos años que se determina que una expansión de la mina Signal Peak es ilegal. El año pasado, una junta de supervisión estatal descubrió que el estado no protegió la calidad del agua en el área cuando emitió un permiso estatal para la expansión de la mina. Además, en los últimos tres años, el Departamento de Calidad Ambiental de Montana envió ocho cartas de advertencia separadas (junto con dos recordatorios y una solicitud de aviso público de violaciones) a Signal Peak para violaciones de la Ley de Agua Limpia y la Ley de Agua Potable Segura.

Montana Environmental Information Center, Sierra Club y Montana Elders for a Livable Tomorrow (MELT) fueron co-demandantes en el caso, representados por Western Environmental Law Center. Emitieron las siguientes declaraciones:

“Este caso representa un importante paso adelante en la contabilización de los impactos del transporte y la combustión del carbón”, dijo Laura King del Western Environmental Law Center. "Hoy estamos más cerca de una representación real de los costos de quemar combustibles fósiles que ayer".

“No se debe permitir que una agencia federal ponga el dedo en la balanza al tomar decisiones de esta magnitud. La ley requiere, y el público merece, un análisis honesto de los riesgos y los beneficios de propuestas como estas”, dijo Anne Hedges, del Centro de Información Ambiental de Montana. “La empresa y una agencia gubernamental intentaron tomar atajos una vez más. Afortunadamente, la corte no permitió que eso sucediera”.

“La conclusión es que Signal Peak trató de operar lo que habría sido la mina de carbón subterránea más grande del país sin estudiar los impactos potenciales”, dijo Mike Scott, organizador sénior de la campaña Beyond Coal del Sierra Club. “Este fallo corrige eso. Ahora tanto Signal Peak como OSM tienen que hacer lo que hacen los demás; siga la ley y sea honesto con los habitantes de Montana sobre los impactos en la salud pública de la minería, el transporte marítimo y la quema de carbón”.

“A medida que los incendios arden en todo el estado y el aire se llena de humo, se nos recuerda constantemente que el cambio climático representa un riesgo significativo para la salud de los habitantes de Montana”, dijo Harold Hoem de Montana Elders for a Livable Tomorrow. “Estos impactos merecen una seria consideración cuando las agencias gubernamentales decidan aprobar o no una propuesta para la mina de carbón subterránea más grande del país. La gente de Montana merece saber cuáles serán los impactos del aumento del tráfico ferroviario y la quema de carbón”.

Contactos:

Laura King, Centro de Derecho Ambiental Occidental, (406) 204-4852 o (909) 200-9776,

Anne Hedges, directora adjunta, Centro de Información Ambiental de Montana, 406 461-9546,

Mike Scott, organizador sénior de Montana, Sierra Club, (406) 839-3333,

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